miércoles, febrero 19, 2020

«Cuando los dinosaurios vagaban por la Antártida»: Científicos soportan duras condiciones para desenterrar el pasado prehistórico del continente helado

Hace millones de años, los dinosaurios que vivían en la Antártida disfrutaban de un clima templado, aguas templadas y abundante vegetación. Hoy, los científicos que buscan sus fósiles en ese mismo continente se enfrentan a un lugar muy diferente.

El hielo cubre el 99 por ciento de la Antártida, las tormentas de nieve repentinas pueden enterrar los sitios de excavación y los vientos huracanados azotan la tierra. Las condiciones extremas en la Antártida son una de las razones por las cuales esta parte del registro de fósiles de dinosaurios permaneció incompleta durante tanto tiempo.

Investigadores financiados por la National Science Foundation (NSF), que gestiona el Programa Antártico de los Estados Unidos (USAP), han recuperado minuciosamente fósiles del continente más austral. Sus descubrimientos revelan cómo vivían y morían los dinosaurios y otros animales prehistóricos en la Antártida, y cómo se movían entre él y otras partes del mundo.

Esta galería destaca algunos de sus descubrimientos y muestra lo que se necesita para que los científicos operen en uno de los lugares menos hospitalarios de la Tierra, que resultó ser un factor clave en la evolución y migración de los vertebrados del planeta, incluidos los mamíferos.

En 1991, William Hammer, un investigador financiado por la NSF que buscaba fósiles en la región glaciar Beardmore de la Antártida, descubrió este cráneo (izquierda) y un fémur grande, que pertenecía a una especie completamente desconocida de terápodo: un dinosaurio bípedo carnívoro cuyos miembros incluyen el Tiranosaurios y Velociraptors más familiares.

Cryolophosaurus ellioti , como se llamó al nuevo therapod, vivió durante el período Jurásico temprano, hace aproximadamente 190 millones de años. Fue el segundo dinosaurio y el primer dinosaurio carnívoro desenterrado en la Antártida.

La cresta ósea elevada que se ve aquí sobre el cráneo de C. ellioti se habría extendido por su frente. Los investigadores creen que C. ellioti utilizó la cresta para identificar a miembros de la misma especie, posiblemente para aparearse.

Los investigadores que intentan acceder a la Antártida se suben a una variedad de embarcaciones financiadas por la NSF, incluido el barco de investigación Nathaniel B. Palmer.

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El buque de investigación científica puede operar durante todo el año en aguas antárticas y está equipado con pequeñas embarcaciones que transportan a los investigadores hacia y desde la costa antártica. También se puede modificar para acomodar helicópteros para cumplir objetivos específicos de investigación, incluida la búsqueda de fósiles.

Para liberar los fósiles encerrados en roca congelada, los científicos utilizan una serie de herramientas, como martillos neumáticos, sierras de roca, cinceles, picos y, en ocasiones, explosivos. Aquí, los paleontólogos financiados por NSF Peter Makovicky y Nathan Smith del Field Museum of Natural History de Chicago usan martillos neumáticos para perforar rocas durante una expedición 2010-2011.

Debido a que la mayor parte de la Antártida está cubierta de hielo y nieve, los científicos que buscan fósiles están limitados a los afloramientos rocosos, generalmente en áreas montañosas.

Los geólogos ayudan a fechar las rocas expuestas, lo que permite a los paleontólogos identificar sitios donde es probable que encuentren fósiles de periodos prehistóricos específicos.

Además de los dinosaurios, los científicos de la Antártida encuentran con frecuencia fósiles de otras criaturas prehistóricas.

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En 1992, los investigadores encontraron un esqueleto parecido a un pájaro en la isla Vega, que data de entre 68 y 66 millones de años. Julia Clarke, paleontóloga financiada por NSF en la Universidad de Texas en Austin (UT Austin), describió el fósilcomo perteneciente a una nueva especie relacionada con los patos y gansos actuales, y le dio el nombre de Vegavis iaai.

Clarke usó una técnica no invasiva en la Instalación de tomografía computarizada de rayos X de alta resolución de UT Austin , una instalación multiusuario financiada por NSF, para crear una imagen tomográfica computada tridimensional del fósil V. iaai. Tras un examen más detallado, identificó la sirinx de V. iaai, o la caja de la voz, la más antigua que se haya encontrado.

En 2006, frente a vientos de 70 millas por hora, un equipo de investigación argentino-estadounidense recuperó uno de los esqueletos más completos de un plesiosaurio, un reptil marino prehistórico que vivía en el Océano Austral.

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