Astrónomos observan a una estrella que devora planetas

Artist's impression of the engulfment of a planet
Imagen ilustrativa (Gabi Perez) de una estrella tragándose a un planeta. Instituto de Astrofísica de Canarias


El estudio del Sol ha permitido comprender cómo funcionan las estrellas, pero otras estrellas también ofrecen información sobre nuestro sol. Para ayudar a ahondar este conocimiento, los astrónomos han estado estudiando a los gemelos solares, estrellas que se parecen a la nuestra.

Un equipo internacional de científicos descubrió a una estrella que come planetas. El objeto, conocido como HIP 68468, es orbitado por dos planetas y tiene 6 mil millones de años, lo que lo hace un 20% más antiguo de nuestro propio Sistema Solar. Este hallazgo fue publicado en Astronomy & Astrophysics y está disponible en arXiv.

Pero no es tan simple como parece. Las observaciones muestran que los restos de uno o más planetas están repartidos por la atmósfera de la estrella. El equipo vio metales refractarios y litio, pero ambos, especialmente el litio, deberían haber sido consumidos durante la vida de la estrella.

El hecho de que todavía estén ahí sugiere que HIP 68468 se ha comido a algunos d sus planetas. Basándose en el litio, los investigadores estiman que se ha consumido una cantidad de material rocoso equivalente a seis veces la Tierra.

«Este es un estudio post mortem de este proceso ocurriendo alrededor de HIP 68468, que es similar a nuestro sol. El descubrimiento profundiza el entendimiento de la evolución de los sistemas planetarios», dice la autora senior, profesora Debra Fischer, de la Universidad Yale.

El sistema está a 300 años luz de la Tierra y aún tiene dos exoplanetas sobrevivientes. El primero es tres veces la masa de nuestro planeta y el segundo es 50 por ciento más pesado que Neptuno. Pero mientras los planetas de nuestro sistema están localizados más lejos del Sol, los de este otro sistema orbitan muy cerca de su estrella, lo que indica que están en riesgo de ser absorbidos por ésta.

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«Lo más probable es que estos dos planetas no se hayan formado donde los vemos ahora», dice Megan Bedell, candidata a doctora de la Universidad de Chicago y coautora de la investigación.

Aunque impresiona saber que hay estrellas que se tragan a sus planetas, esto no quiere decir, ni remotamente, que lo mismo vaya a ocurrir en nuestro Sistema Solar. Simplemente significa que las estrellas y sistemas son diferentes.

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Fuente, IFLScience

El Ciudadano

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