Tras décadas de búsqueda

Científicos descubren la primera molécula del Big Bang en el espacio

Hace 13,8 mil millones el universo de formó tras la gran explosión (Big Bang) y las reacciones químicas provocadas formaron las primeras moléculas. Sin embargo la primera molécula, el ion hidruro de helio ( HeH+), no había sido encontrada hasta la fecha.

 

 

El ion hidruro de helio (HeH +),  que es la combinación de helio con hidrógeno, ha sido durante mucho tiempo una parte clave para entender cómo comenzó la química del cosmos, pero su aparente ausencia en el espacio había preocupado a los científicos.

Sin embargo, después de una búsqueda de décadas, los astrónomos finalmente encontraron la primera molécula que se formó en el universo.

El descubrimiento estuvo a cargo de astrónomos de la NASA, y se realizó utilizando el Observatorio Estratosférico para la Astronomía Infrarroja (SOFIA por sus siglas en inglés), en una misión conjunta con el Centro Aeroespacial Alemán.

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Este observatorio móvil, es un jet Boeing modificado que lleva un telescopio y que puede volar por encima de la atmósfera inferior a una altura de 13.700 metros. Además cuenta con la capacidad para obtener una vista clara de las longitudes de onda de infrarrojos requeridas para detectar partículas como el  HeH +.

El hallazgo se produjo en una nebulosa planetaria NGC 7027, un remanente de lo que una vez fue una estrella parecida al Sol, que está situada a unos 3.000 años luz de la Tierra, cerca de la constelación Cygnus.

«Esta molécula estaba al acecho, pero necesitábamos los instrumentos adecuados para hacer las observaciones en la posición correcta, y SOFIA pudo hacerlo perfectamente», expresó Harold Yorke, director del centro de ciencia del observatorio en California.

 

Importancia de la molécula

De acuerdo con las teorías, 100.000 años después de que se produjera el Big Bang (hace unos 13.800 millones de años), el hidrógeno y el helio dominaron el entonces joven universo.

Los átomos de helio neutros se combinaron con hidrógeno ionizado para formar el hidruro de helio , que habría sido el primer tipo de molécula posible a partir de los ingredientes disponibles. Eso, a su vez, abrió diferentes combinaciones que gradualmente se acumularon en la extensa gama de químicos que se conocen en la actualidad.

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Para confirmar esta hipótesis, los científicos lograron producir el hidruro de helio por primera vez en un laboratorio en 1925.

A pesar de  que se creía que la molécula debería existir de forma abundante en el medio interestelar, no se había podido observar hasta ahora.

«Es importante porque creemos que es una de las primeras moléculas que se formaron después del Big Bang. Demuestra que el hidrógeno y el helio se juntaron, lo que es sorprendente porque al helio no le gusta unirse con nada y no sabíamos que el hidruro de helio existía hasta 1925″, señaló la astrofísica Elizabeth Pearson.

Esta falta de evidencia de la existencia del  hidruro de helio en el espacio interestelar «fue un dilema para la astronomía durante décadas», tal y como afirmó Rolf Guesten, del Instituto Max Planck de Radioastronomía, en Alemania.

«Esto confirma una parte clave de nuestra comprensión básica de la química del universo primitivo y cómo evolucionó a lo largo de miles de millones de años en la química compleja de hoy», señaló.

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