Científicos buscan alternativas para un mercado de plásticos biodegradables

La humanidad tiene la necesidad urgente de buscar alternativas al plástico, un material que, a más de un siglo de su invención, está causando estragos y contaminación en el ambiente, al punto de poner en riesgo la vida del planeta Tierra.

Fue concebido como «el material de los mil usos», pero el daño ecológico está dejando sus cicatrices, lo que ha obligado a los científicos a acudir a la naturaleza para dar con alternativas sostenibles para enfrentar la contaminación y ralentizar el impacto.

Los expertos se apuntan en la «nota verde» y promueven los bioplásticos: polímeros obtenidos de materias primas renovables, desechos agrícolas, grasas y aceites vegetales, almidón de maíz, entre otros.

La opción es viable para el mercado hasta cierto punto, ya que producirlos podría alcanzar un valor de 35,5 millones de dólares para 2022, de acuerdo con estimaciones de la ONU Medio Ambiente.

Esto representa, en primer lugar, un dilema para las industrias que se dedican a producir en masa los polímeros sintéticos y, por otro lado, pone en aprietos a quienes se apuntan hacia un uso menos rentable y más respetuoso de los recursos que provee a menor escala la naturaleza.

Otra de las preocupaciones es que los expertos temen que el uso de la tierra se desvíe de la producción de alimentos hacia el cultivo de materias para bioplásticos, que también consumirán más fertilizantes y agua.

«Su promoción como una alternativa ‘más verde’ está injustificada en ausencia de la provisión efectiva de instalaciones de compostaje industrial o de digestión anaeróbica», aclara ONU Medio Ambiente.

Enfrentando la contaminación

Resulta ardua la tarea de encontrar nuevas formas de usar y reutilizar los plásticos en un mundo que pareciera no poder prescindir del plástico.

Uno de los rostros que más amenaza al ambiente es el mar de desperdicios que llegan y se acumulan en los océanos.

Sin embargo, hay un incentivo: “la Fundación Ellen MacArthur lanzó el Desafío de Materiales Circulares ―por un millón de dólares― para descubrir los mejores diseños de materiales que puedan reemplazar los empaques que se utilizan para salsas, café recién hecho y bocadillos”.

El éxito de esta propuesta y sus protagonistas se podrán conocer durante la próxima Asamblea de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, en marzo de 2019. El lema de la reunión es: «Piensa en el planeta. Vive simple».

Las alternativas han sido hasta ahora clasificadas por la ONU Medio Ambiente en tres categorías: fibras naturales de plantas y animales; biopolímeros basados en biomasa, sintéticos y compostables; y materiales no plásticos, reutilizables y duraderos.

Posibles soluciones

Conociendo las dimensiones del problema, algunos innovadores ya han hecho la tarea de crear un “plástico totalmente natural” y menos contaminante.

Uno de ellos ha sido llamado Nuatan, un material biodegradable de almidón de maíz, azúcar y aceite de cocina, que incluso lo pueden comer los peces. No obstante, tiene en contra su elevado costo de producción.

Otros han trabajado sobre la base del bambú, paja de trigo, cáscaras de papa y agua, extracto de algas marinas, pulpa de madera y la caseína, para dar con un material que se degrade en el medio ambiente.

En la Universidad de Tel Aviv, en Israel, un grupo de expertos parecieran tener una propuesta más sólida, pues desarrolló un polímero a partir de una especie de microorganismos que se alimentan de algas, es biodegradable, no genera ningún tipo de desecho tóxicos y, además, se recicla fácilmente junto con el resto de desechos orgánicos. Es un bioplástico llamado polihidroxialcanoato (PHA).

“En su informe de alternativas a los plásticos, ONU Medio Ambiente señaló que el objetivo general de la innovación debería ser reducir la dependencia de la sociedad al uso innecesario de plásticos, especialmente de aquellos fabricados en base a combustibles fósiles”, como el petróleo.

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